Door: Helmie Ottenheijm
We logeerden in Palacio Nazarenas, een oud paleis gelegen aan een mooi pleintje. Een juweeltje...

Terugkijkend op onze vakantie in Peru besef ik opnieuw hoe mooi en kleurrijk, bijzonder, boeiend en afwisselend die was. En hoe we uiteindelijk van dit land en zijn mensen zijn gaan houden.

Natuurlijk maakten we uitgebreid kennis met de cultuur en geschiedenis van de Spaanse koloniale tijd die zich met name manifesteert in de steden en dorpjes. Maar zeker zo indrukwekkend en intrigerend is die van het Inca tijdperk waarvan ook daarbuiten vele indrukwekkende vindplaatsen zijn, met als absoluut hoogtepunt natuurlijk Machu Picchu.

De reis ging hoofdzakelijk door het grootse en imponerende Andesgebergte, maar we startten in de hoofdstad Lima. Die moet je natuurlijk wel even gezien hebben, al is het maar om te overnachten in het heerlijke, extravagante Hotel B (gelegen in 'n rustig, prettig buurtje) en alvast te proeven van de geweldige Peruviaanse keuken bij een van de topkoks (zoals Astrid Y Gaston). Het oude koloniale centrum is overigens zeker de moeite van een bezoek waard en het is ook een belevenis om vanuit de luchthaven in de verkeersstroom naar de stad terecht te komen: een complete gekte!

We vlogen van Lima naar Arequipa en vanaf hier zou het alleen maar leuker, mooier en  aangenamer worden. Arequipa heeft een mooi koloniaal centrum met een groot plein, gedomineerd door een prachtige kathedraal, en omgeven door nog meer mooie en interessante kerken, kloosters en andere bouwwerken. De gebouwen zijn opgetrokken uit sillar, een vulkanische steensoort die helder oplicht in het felle zonlicht, wat het extra mooi maakt en een frisse aanblik geeft. Het is relatief klein maar heel knus en gezellig, met overal leuke eettentjes (onze favoriet: Chicha). Het prachtige Santa Catalinaklooster is een van de hoogtepunten uit de koloniale tijd, ook haar geschiedenis is heel boeiend. Hier logeerden we in het mooie en comfortabele hotel Casa Andina Private Collection.

Vanuit Arequipa reden we (met chauffeur en gids) naar de Colca Canyon. Het was een indrukwekkende route door een enorm weids landschap waar overal (kleine) kuddes vicuñas, alpaca's, lama's en schapen graasden. Halverwege de route passeerden we het hoogste punt van onze reis: 5000 meter! Onze gids liet ons onderweg bolletjes kauwen van coka bladeren als remedie tegen de hoogteziekte (maar ik vond het vies en helpen deed het eerlijk gezegd ook niet). Ons hotel Colca Lodge lag letterlijk in de Colca Canyon. Het is een oase van rust met o.a. eigen thermale baden en een alpaca boederij, een prachtige plek.

Colca Canyon is een van de grootste bergkloven ter wereld en loopt door een schitterende omgeving met overal oude Incaterrassen die nog altijd worden gebruikt voor de landbouw. Natuurlijk zijn we naar de Cruz del Condor geweest waar we hebben gekeken naar de “show” die de machtige, indrukwekkende Andes condors ons presenteerden! We hebben er minstens 15 gespot, waaronder 'n paar jongen, wat volgens onze gids heel bijzonder is.

Chivay en Yanque zijn leuke, authentieke plaatsjes in de omgeving die zeker de moeite waard zijn. Je ontmoet er de plaatselijke bevolking op de gezellige marktjes waar ze hun prachtige kleurrijke, zelfgemaakte spullen zoals kleden en truien (van alpacawol) verkopen. Aardig is dat ze in het geheel niet opdringerig zijn, hoe graag ze ook verkopen.

Vervolgens maakten we een (lange) tocht naar het Titicacameer door een ruig, imposant berglandschap, wat overgaat in de desolate  “Altiplano” hoogvlakte. Onderweg passeerden we o.a. een uitkijkpunt met zicht op de besneeuwde toppen van de omringende vulkanen waaronder de Misti, de bekendste actieve vulkaan van Peru, met een hoogte van 5.822 meter.

Het Titicacameer ligt op een hoogte van ruim 3.800 meter, het is het hoogst bevaarbare meer ter wereld en het grootste meer van Zuid-Amerika (een deel ligt in Bolivia). Helaas werden we hier zo bevangen door de hoogte dat we niet zoveel hebben ondernomen, een tocht over het meer naar de (drijvende) eilanden zat er voor ons niet in. We hebben wel een leuke tocht in de directe omgeving van het hotel gemaakt, waarbij we een heel goede indruk kregen van het leven zoals zich dat daar al eeuwen voltrekt en nog nauwelijks is veranderd. We bezochten er een familie die ons liet zien hoe de prachtige, kleurrijke (vloer-) kleden die je hier overal ziet worden geweven. De zichtbare en schrijnende armoede die er nog heerst (overigens niet alleen hier) is wel confronterend, zeker in de context van het geweldige hotel waar we hier verbleven: Titilaka. Het comfort, de sfeer en service, het geweldige restaurant en niet in de laatste plaats de ligging, pal aan het meer: het was er zo aangenaam dat het 'n beetje goedmaakte dat we verder niet veel konden ondernemen.

Wat volgde was een van de hoogtepunten van onze vakantie: de treinreis met de Andean Explorer, een 10 uur durende reis, dwars door de Andes, naar Cusco. Werkelijk geen moment hebben we ons verveeld: 'n steeds wisselend uitzicht, het eerste deel weidse hoogvlakten met aan de horizon hoge, besneeuwde bergtoppen. Later versmalt het landschap en is er meer landbouw. Daar tussenin liggen stadjes en dorpjes waar de trein, soms dwars over de markt, doorheen reed. De verzorging onderweg was uitstekend: een heerlijke lunch, 'n goede wijn, 'n afternoon tea, uitstekende bediening. En, als je ervan houdt, leuk entertainment met zang en dans en 'n pisco proeverij, wat het tot 'n vrolijk geheel maakte!

De aankomst in Cusco was bij avond en dat was een prachtig gezicht: overal in de bergen rondom schenen de lampjes neer op het dal waarin Cusco ligt. Het is een heerlijke stad. Je kunt hier gerust enkele dagen verblijven zonder je te vervelen. Cusco is 'n stuk groter dan Arequipa. Het centrum wordt gevormd door een enorm plein met een prachtige kathedraal en enkele andere kerken aan twee zijden. Aan de andere zijden staan koloniale gebouwen met zuilengalerijen, waarin veel winkels, restaurants en barretjes gevestigd zijn.

Daarnaast zijn er nog diverse andere pleinen en wijken, zoals San Blas, waar veel te zien is maar waar het ook heerlijk doorheen slenteren is. Als vroegere hoofdstad van het Incarijk tref je er overal, ook buiten de stad, overblijfselen van die periode aan. Imposant en mooi gelegen is Koricancha, in het Incatijdperk de voornaamste aan de zonnegod gewijde tempel. Door de Spanjaarden zijn op de restanten een kerk en klooster gebouwd.

Er zijn 'n paar heel goede, interessante musea. Een aanrader is met name het Pré-Colombiaans museum MAP dat een prachtige collectie kunst- en gebruiksvoorwerpen heeft van diverse oude beschavingen in Peru. Ook hier vonden we erg goede restaurants waar we hebben genoten van de bijzondere gerechten die de Peruviaanse keuken te bieden heeft (het restaurant van het MAP, Limo aan het grote plein). We logeerden in Palacio Nazarenas, een oud paleis gelegen aan een mooi pleintje. Een juweeltje, werkelijk top, zowel qua sfeer en decoratie, als service en verzorging (geweldig ontbijt!) Alle kamers hebben vanwege de hoogte bovendien standaard een zuurstofvoorziening!

Ook het volgende traject, naar Aguas Calientes met als eindbestemming Machu Picchu, legden we af per trein. Hoewel minder luxe, was dit ook een prachtige en prettige reis. De verandering van het landschap was opmerkelijk: we daalden hier van ongeveer 3400 m af naar zo'n 2000 m, zodat we weer onder de boomgrens kwamen en er dus volop mooie tropische begroeiing was. We reden langs de Urubamba rivier en door het panoramadak zagen we -nog steeds- de besneeuwde toppen van de Andes.

Ons hotel (gezellige sfeer, goed personeel en 'n uitstekende keuken!) bevond zich pal aan de entree van Machu Picchu, vanuit Aguas Calientes moesten we nog 'n half uurtje met de bus over 'n bochtige zandweg naar boven. Die tocht was op zich al de moeite waard, wat 'n schitterend landschap! In alle vroegte (de eerste bussen uit het dorp waren niettemin al gearriveerd..) gingen we op pad naar wat een van onze belangrijkste doelen van deze reis was. Aankomend op de plek vanwaar je uitkijkt over de vesting raakten we overweldigd door het uitzicht. Het was magisch en ontroerend. Ondanks het tijdstip waren er al best veel mensen maar het was opmerkelijk rustig. Vermoedelijk werden de meeste mensen gegrepen door de haast onwerkelijke, mystieke uitstraling van deze plek. Diep onder de indruk hebben we rondgewandeld en geprobeerd ons voor te stellen hoe het leven zich hier eeuwen geleden heeft afgespeeld.

Het complex bestaat uit twee delen: een agrarisch en een stedelijk, het stedelijk deel bestaat weer uit een “gewoon” en een koninklijk deel. In het centrum van de stad ligt een groot plein waar allerlei al dan niet religieuze rituelen en bijeenkomsten plaatsvonden. Verderop staan een aantal tempels en de koninklijke tombe. Er bestaan veel interpretaties van de functies van gebouwen, duidingen van de rituelen e.d. maar de versies schijnen nogal te verschillen dus wat het ware verhaal is, is de vraag. Maar eerlijk gezegd maakte ons dat niet zoveel uit. Het was prachtig! En dat geldt ook voor de omgeving met zijn hoge bergtoppen en jungleachtige begroeiing, die is magnifiek!

En toen gingen we, per trein, naar onze laatste verblijfplaats in de Heilige Vallei. We kwamen aan in Ollantaytamo, een levendig, authentiek stadje en gebouwd in dezelfde traditie als alle andere: een groot plein in het centrum met de belangrijke gebouwen er omheen. Bijzonder aan Ollantaytambo is dat de huizenblokken uit de Incatijd nog steeds bestaan en worden bewoond door de huidige bevolking. In de buurt is een enorm archeologisch complex.

Vanuit Urubamba (waar ons hotel was gelegen aan de gelijknamige rivier) maakten we een prachtige tocht door de Heilige Vallei met op veel plaatsen een indrukwekkend uitzicht op het bergmassief dat de vallei omringt. Het leven is er nog heel traditioneel en eenvoudig, de bewoners leven vooral van de landbouw. In de buurt van Maras ligt het enorme Las Salinas, een groot zoutwinningscomplex met wel 4000 zoutbekkens! Het werd al geëxploiteerd in de Inca tijd. Nu is het een coöperatie die wordt gevormd door de inwoners van Maras. Het is een prachtig gezicht en 'n mooi kleurenspel, het wit van het zout met de kleuren van de mineralen. Bij het dorp Moray zijn een aantal opgravingen gedaan van landbouwterrassen waar blijkens onderzoek door biologen volop is geëxperimenteerd met alle mogelijke gewassen. De Inca's waren de grondleggers van de enorme diversiteit aan groenten, granen en vooral ook aardappelen die Peru rijk is. Die ligt mede ten grondslag aan de hedendaagse Peruviaanse keuken welke inmiddels inspiratiebron is voor veel sterrenkoks in de hele wereld! De enorme oppervlakte van deze opgravingen maar vooral ook de werkwijze, eeuwen geleden, maakten grote indruk.

Ook Chinchero is een bezoek waard. Het heeft een rijke historie als belangrijke stad in de Incatijd. Veel huizen uit die tijd worden nog bewoond en er is veel handwerk dat overal te koop wordt aangeboden. We hebben er een demonstratie gezien hoe de alpacawol geheel met natuurlijke middelen wordt afgeschoren, gesneden, schoongemaakt en geverfd. De Heilige Vallei is een prachtig gebied en het was heel indrukwekkend te zien hoe de mensen hier nog steeds leven, zonder enige luxe of moderne hulpmiddelen. Ons hotel, Rio Sagrado, was fantastisch; intiem en comfortabel, en prachtig gelegen aan de oever van de Urubamba. Ook het restaurant was uitstekend, en de service en vriendelijkheid van het personeel hartverwarmend. Een betere afsluiting van onze reis hadden we ons niet kunnen wensen!

Tot slot nog dit:
Deze reis was alweer de 6e die we maakten met Talisman. En hoewel ze alle heel divers waren, is er één constante factor: de toegevoegde waarde die Talisman elke keer weer bewijst te kunnen leveren. De samenstelling van de reis werd en wordt in goed overleg bepaald. Daarbij probeert men steeds een goede inschatting te maken van wat wij zelf willen: een balans tussen cultuur en natuur, tussen actief en ontspannen. Maar ook qua locatie. Daarop wordt het reisprogramma gebaseerd en ook dit keer is dat uitstekend gelukt! Omdat wij hadden aangegeven zeker ook behoefte te hebben aan enige rust was op elke locatie wat meer tijd ingeruimd. Dat maakte de reis heel relaxt, de indrukken waren steeds zo divers dat het fijn was een en ander even te kunnen laten bezinken. Maar daardoor hadden we ook de gelegenheid extra te genieten van de -wederom- fantastische locaties die Talisman aanbiedt. Elke keer weer komen we op zulke mooie plekjes uit, is het zo comfortabel, is de service zo goed, echt klasse!

Hoewel er aan het begin van onze reis iets misging, werd dat door Talisman en de locale agent op adequate wijze gecorrigeerd en genereus gecompenseerd. En dat terwijl de “fout” niet bij Talisman lag. Chapeau!

Wij zijn Talisman, en in het bijzonder Quinten, zeer erkentelijk voor hun adequate reactie. Met heel veel dank aan Quinten voor deze bijzondere reis!!

Helmie Ottenheijm